Uno de los estereotipos más perniciosos acerca de las personas autistas es que de alguna manera son incapaces de empatizar, o que tienen una teoría de la mente incompleta o no desarrollada. Esa idea se remonta a la década de 1980, cuando el psicólogo británico Simon Baron-Cohen defendió lo que llamó "ceguera mental" como el síntoma principal del Autismo. Para él, explicó por qué muchas personas en el espectro del autismo evitan el contacto visual.

Baron-Cohen (por cierto, el primo del comediante Sacha Baron-Cohen) sugirió que las personas autistas no sentían la necesidad de hacer contacto visual porque carecían de la capacidad de imaginar los pensamientos y sentimientos de los demás.

Un problema que ha estado desde muchos tiempo

Como probablemente pueda imaginar, muchas personas autistas defensoras de sí mismas han tenido un problema durante mucho tiempo con una interpretación de su condición que las describió como biológicamente antipáticas o indiferentes.

Es bastante insultante, por decir lo menos, que te digan que eres incapaz de preocuparte por las personas que te importan, y los autistas han estado diciendo eso durante años. Finalmente, en 2017, un estudio reivindicó sus objeciones con una explicación alternativa para el tema del contacto visual, una que realmente coincidía con sus experiencias.

Como resultado, el problema no es tanto que las personas autistas sean insensibles a los sentimientos de los demás.

Es más que sus cerebros son demasiado sensibles. Cuando los voluntarios autistas recibieron estímulos visuales de las caras de otras personas, los investigadores encontraron un exceso de actividad en la amígdala, la parte del cerebro responsable de reconocer los rostros e interpretar las expresiones faciales. Ese tipo de sobre estimulación puede causar ansiedad bastante severa, lo que a su vez puede hacer que encontrarse con los ojos de un extraño (o de un amigo) sea francamente aterrador. ¿Esa ansiedad aumentada? Es básicamente de lo que las personas autistas han estado hablando todo este tiempo.

Un nuevo paradigma

Muchas terapias diseñadas para personas autistas se enfocan principalmente en superar esa aversión al contacto visual. Pero según la Dra. Sue Fletcher-Watson de la Sociedad de Investigación del Autismo para el Desarrollo, aprender a mirar a los demás a los ojos podría ser "como un zurdo que aprende a escribir con la mano derecha". Es posible, pero podría ser incómodo y no especialmente necesario.

Si bien hay algunas estrategias que pueden hacer que las personas altruistas se sientan cómodas (como mirar sus cejas en lugar de sus ojos), tal vez aquellos de nosotros que supuestamente somos tan buenos en compromiso social podemos adaptarnos a una forma menos tradicional de conectarnos. Después de todo, la mayoría de nuestras normas sociales se basan en una suposición básica de alismo, es decir, no tener síntomas autistas.

Si su cerebro encaja en el molde en el que se basan las reglas sociales, es considerado hacer lo que pueda para acomodar amígdalas de otro tipo.

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