El paleontólogo, José Luis Sanz, afirma que una de las formas más directas de definir que es un dinosaurio es describir donde están los dinosaurios en el árbol de la vida. Así, los principales linajes de vertebrados son dos; los sinápsidos, que dan lugar a los mamíferos, y los reptiles. El profesor explica que los reptiles, a su vez, se dividen en varios linajes grandes que incluyen los lagartos, que a su vez están emparejados con otro gran linaje que se llaman los arco saurios y, dentro de los arco saurios, hay dos linajes principales; uno que es los cocodrilos y, por fin, el de los dinosaurios.

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Por tanto, "los dinosaurios están, estrechamente, emparentados con los cocodrilos", concluye el profesor.

Sanz, que hizo estas afirmaciones en una conferencia en la Fundación Juan March, señala que un cocodrilo por sus características físicas "tiene una versalitad enorme porque puede marchar con sus patas pero rozando la tripa en el suelo e, incluso, puede galopar; aunque no lo pueden hacer todos los cocodrilos".

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En cambio, señala el profesor, en los dinosaurios el "fémur está completamente verticalizado y la articulación del pie es más simple". En definitiva, "todos estos caracteres esqueléticos lo que nos están indicando es que hay una diferencia esencial o novedad evolutiva nueva con respecto a los caracteres generales de locomoción", indica el profesor.

Todoterreno versus deportivo

Sanz ilustra estos conceptos con una analogía comparando estos dos tipos de marcha entre el linaje de los cocodrilos y el de los dinosaurios indicando que "el cocodrilo, al ser muy versátil, sería como un todoterreno mientras que los dinosaurios tendrían la marcha de un coche deportivo que es mucho menos versátil pero que, en un momento determinado, da una potencia mayor, una estabilidad mayor y una velocidad de crucero mucho mayor". "Estas son las diferencias esenciales", puntualiza Sanz.

Radiaciones evolutivas

Las grandes radiaciones evolutivas permiten clasificar a los dinosaurios ornitisquios, los auropodomorfos y los heteropodos que incluyen a las aves. Entre las características de algunas especies de dinosaurios destaca el cráneo que es como" una caja fuerte impenetrable"; su aparato nasal es, absolutamente, enorme y "acaba en una especie de divertículo olfatorio" porque algunas especies "eran presas de carnívoros muy grandes que podían oler a distancia", indica Sanz.

El profesor alude a las nuevas tecnologías como el TAC que permite ver como es la estructura interna de una proyección enorme de un animal gregario que es el parasauriolofus. En este caso, explica que se observó que tiene una "estructura laberíntica tremenda" y, además, se hizo una prueba virtual para recrear el sonido que podría emitir. En este sentido, Sanz apunta que "este tipo de estructuras funcionan como amplificadores de sonido".

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"Lo cual es muy importante", precisa el profesor. "Es posible que emitiera sonidos de baja frecuencia, de comunicación de unos individuos con otros". "Se sabe que estos animales tenían rebaños de miles y miles de individuos". Por tanto, este tipo de comunicación "sería de gran importancia", destaca Sanz.

Expectativas evolutivas

Lo sauropodomorfos tienen las forma más primitivas y son animales que responden a las expectativas evolutivas, indica el profesor.

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"Es una forma bípeda y de pequeño tamaño". "Son, prosupuesto, animales realmente impresionantes", asegura Sanz. "Su peso estaría entre las cuarenta o cincuenta toneladas", puntualiza. "Eran animales herbívoros y el tipo de plantas que consumían es variable. La diferencia de dieta de plantas se puede estimar por la longitud del cuello o la morfología de los dientes", aclara Sanz.

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