La Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA por sus siglas en inglés) y la Agencia Espacial Europea (ESA por sus siglas en inglés) tienen previsto que el 7 octubre del 2022 se produzca el impacto del proyecto DART con la luna del asteroide Didymain, denominado Didymoon, que mide 160 metros de ancho, para así desviarlo de su órbita.

El asteroide pasará en su punto más cercano a la Tierra en octubre del 2022 y en el año 2024.

Programa DART

El programa de Prueba de Redirección de Doble Asteroide, DART (en sus siglas en inglés), es un programa dirigido por la NASA que tiene como principal objetivo la defensa planetaria en caso de la amenaza de un impacto sobre la Tierra de un meteorito o asteroide considerado peligroso.

En este sentido, el proyecto pretende demostrar la técnica de la deflexión, es decir, intentar desviar la órbita de un meteorito o asteroide a través del impacto cinético.

El DART impactará con la superficie del asteroide a una velocidad de 6 kilómetros por segundo, es decir, 9 veces más rápido que una bala.

Al mismo tiempo, el DART estará equipado con una cámara que podrá ver al asteroide 2 meses antes de su impacto, pero solo podrá fijar su objetivo (Didymoon) tan solo una hora y media antes, cuando se encuentre a 38.000 kilómetros.

Para la primera prueba se eligió a la luna del asteroide Didymos

Didymos o mellizo en griego es un asteroide binario, es decir, está compuesto por dos cuerpos: el primero, denominado Didymain o Didymos A, que mide 780 metros de diámetro; y el segundo, Didymoon o Didymos B, mide 160 metros aproximadamente y se le puede considerar como la “luna” del primer cuerpo.

Precisamente la luna o Didymoon es el asteroide donde se planifica el choque del DART y se pretende cambiar su órbita 0,4 milímetros respecto al Didymain, es decir, el impacto debe ser lo suficientemente fuerte para cambiar la trayectoria, pero no para destruir el asteroide, ya que se puede provocar una lluvia de pequeños asteroides.

Si bien el impacto está previsto para el 7 de octubre de 2022, el margen se encuentra establecido entre el 25 de septiembre y el 20 de octubre.

Para Tom Statler, científico del programa DART, el hecho de que el Didymoon se encuentre en órbita alrededor del primer cuerpo permite ver mejor los resultados del impacto y además ayuda a asegurar que no cambien su órbita alrededor del sol.

Entonces los científicos analizarán el cambio resultante en la órbita de Didymoon respecto al Didymain, que actualmente orbita a 1,8 kilómetros de distancia con un periodo de 11,9 horas alrededor de su matriz, y ambos asteroides se encuentran a una distancia de 11 millones de kilómetros de distancia de la Tierra.

El programa HERA de la Agencia Espacial Europea

La ESA con su programa HERA entrará en acción después del impacto y su objetivo es recopilar información como el diámetro y la forma del cráter de la misión DART.

Se espera que la información recopilada ayude a proporcionar datos sobre la eficacia del impacto cinético. “Estos son parámetros fundamentales para permitir la validación de los modelos de impacto numérico necesarios para diseñar futuras misiones de desviación”, sostuvo Michael Küppers, científico del proyecto.

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