Hace unos 15,000 años, en el cementerio más antiguo conocido del mundo, las personas enterraban a sus muertos en posiciones de sentado con cuentas y cuernos de animales, en lo profundo de una cueva en lo que hoy es Marruecos. Estas personas también se encontraron con puntas de flecha y puntas de piedra pequeñas y sofisticadas, y los arqueólogos del siglo XX asumieron que eran parte de una cultura europea avanzada que había migrado a través del Mediterráneo hacia el norte de África.

Pero ahora, su antiguo ADN, el más antiguo obtenido de los africanos, muestra que estas personas no tenían ancestros europeos. En cambio, estaban relacionados tanto con los habitantes de Oriente Medio como con los africanos subsaharianos, lo que sugiere que había más personas que migraban dentro y fuera del norte de África de lo que se creía anteriormente.

Incribles hallazgos

"Los hallazgos son realmente emocionantes", dice la genetista evolutiva Sarah Tishkoff de la Universidad de Pensilvania, que no formó parte del trabajo.

Una gran sorpresa del ADN, dice, es que muestra que "el norte de África ha sido una encrucijada importante ... durante mucho más tiempo de lo que la gente pensaba".

Los orígenes de los antiguos marroquíes, conocidos como Iberomaurusianos porque los arqueólogos del siglo XX pensaron que estaban relacionados con los pueblos de la Península Ibérica, han sido un misterio desde que la cueva Grotte des Pigeons fue descubierta cerca de Oujda, Marruecos, en 1908.

Comenzando 22,000 así que hace años, estos cazadores-recolectores evitaban herramientas más primitivas de la Edad de Piedra Media, como hojas más grandes usadas en lanzas, para producir microlitos, pequeñas cuchillas puntiagudas que podían dispararse más lejos como puntas de proyectil o puntas de flecha. Herramientas similares aparecen anteriormente en España, Francia y otras partes de Europa, algunas asociadas con la famosa cultura Gravetiense, conocida por sus figuras de piedra de mujeres curvilíneas.

La idea en 1960

"La idea en la década de 1960 era que los Iberomaurusianos debían haber obtenido las microcuchillas del Gravetiense", dice la coautora y arqueóloga Louise Humphrey del Museo de Historia Natural de Londres. Durante la edad de hielo hace 20,000 años, el nivel del mar habría sido más bajo y se pensaba que los Iberomaurusianos cruzaron el Mediterráneo en bote en Gibraltar o Sicilia.

Humphrey y sus colegas marroquíes tuvieron la oportunidad de probar esta visión después de que descubrieron 14 individuos asociados con artefactos Iberomaurus en la parte posterior de la cueva Grotte des Pigeons en 2005.

Paleogenéticos Matthias Meyer y Svante Pääbo en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, utilizó métodos modernos para extraer ADN de los huesos de la oreja de esqueletos que habían permanecido inalterados desde que fueron enterrados hace unos 15,000 años. Esa es una hazaña técnica importante porque el ADN antiguo se degrada rápidamente en climas cálidos; estas muestras tienen casi el doble de edad que cualquier otro ADN obtenido de humanos en África.

ADN en mano, paleogenéticos Marieke van de Loosdrecht y Johannes Krause del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Jena, Alemania, lo secuenciaron. Pudieron analizar el material genético del núcleo de la célula en cinco personas y el ADN mitocondrial heredado por la madre de siete personas. Pero no encontraron un vínculo genético con los antiguos europeos. En cambio, los antiguos Iberomaurusianos parecen estar relacionados con los habitantes del Medio Oriente y otros africanos: Compartieron cerca de dos tercios de su ascendencia genética con natufios, cazadores-recolectores que vivieron en el Medio Oriente hace 14.500 a 11.000 años, y un tercio con sub - Los africanos saharianos que estaban más estrechamente relacionados con los africanos occidentales de hoy y el Hadza de Tanzania.

Los Iberomaurusianos vivieron antes que los natufios, pero no fueron sus ancestros directos: los natufianos carecen de ADN de África, dice Krause. Esto sugiere que ambos grupos heredaron su ADN compartido de una población más grande que vivió en el norte de África o en el Medio Oriente hace más de 15,000 años , informa hoy el equipo en Science .

En cuanto al ADN subsahariano en el genoma de Iberomaurus, los Iberomorusos pueden haberlo obtenido de los migrantes del sur que fueron sus contemporáneos. O pueden haber heredado el ADN de ancestros mucho más antiguos que lo trajeron desde el sur pero se establecieron en el norte de África, donde se han encontrado algunos de los primeros miembros de nuestra especie, Homo sapiens, en Jebel Irhoud en Marruecos.

Todo esto ofrece una primera visión de la profunda historia de los norteafricanos, que hoy tienen una gran cantidad de ADN europeo. Sugiere que hubo más migraciones entre el norte de África, el Medio Oriente y el África subsahariana de lo que se creía anteriormente. "Claro, las poblaciones humanas interactuaban mucho más con grupos de otras áreas más distantes de lo que se suponía anteriormente", dice Krause. Otros estudios buscarán a las personas que dieron origen a Iberomaurusianos y Natufianos.

"Es emocionante ver por primera vez ADN antiguo de pueblos prehistóricos del norte de África, un lugar donde las olas repetidas de migración han hecho que la reconstrucción de la población profunda basada en poblaciones vivas sea casi imposible", dice el genetista de poblaciones David Reich de Harvard Universidad, que no era parte del equipo.

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