El telescopio espacial Kepler de bajo consumo de combustible de la NASA, que ha descubierto más de 2 mil 650 planetas hasta la fecha, ha despertado de un nuevo sueño y ha empezado a hacer observaciones científicas nuevamente, anunciaron esta semana funcionarios de la agencia.

La misión Kepler, de 600 millones de dólares, se lanzó en marzo de 2009 con la tarea de determinar ¿qué tan comunes son los planetas similares a la Tierra alrededor de la galaxia? La nave espacial inicialmente estudió más de 150 mil estrellas simultáneamente, en busca de diminutas caídas de brillo causadas por el paso de planetas en órbita a través de las caras de estas estrellas.

Kepler pasó por un momento difícil

Ese trabajo llegó a su fin en mayo de 2013, después de que fallara la segunda de las cuatro ruedas de reacción de mantenimiento de orientación de Kepler y la nave espacial perdió su capacidad de apuntamiento súper precisa. Sin embargo, los miembros del equipo de la misión descubrieron una forma de estabilizar Kepler usando la presión de la luz solar y el instrumento se embarcó en una nueva misión llamada K2 en 2014. Durante esta, Kepler estudia una variedad de objetos cósmicos y eventos en una serie de campañas de 80 días.

A principios de julio de este año, los miembros del equipo de la misión pusieron a Kepler en un estado parecido a la hibernación, para garantizar que el telescopio tenga suficiente combustible para reorientarse hacia la Tierra a principios de agosto y transmitir los datos a casa recopilados durante la Campaña 18.

Kepler obtuvo todos los datos de la Campaña 18 con éxito, y luego volvió a quedarse dormido , escribieron los miembros del equipo de la misión en una actualización del 24 de agosto.

Kepler comienza una nueva aventura espacial

El telescopio espacial se ha despertado nuevamente, comenzando la Campaña 19 de su misión K2.

Pero aún no está claro qué depara el futuro para la nave espacial, anunciaron los oficiales de la NASA.

"Después de ser despertado del modo de suspensión, la configuración de la nave espacial se ha modificado debido al comportamiento inusual exhibido por uno de los impulsores", escribieron en la actualización de hoy y agregaron que "las indicaciones preliminares son que el rendimiento del apuntador del telescopio puede estar algo degradado. Todavía no está claro cuánto combustible queda, la NASA continúa monitorizando la salud y el rendimiento de la nave espacial".

El recuento actual de exoplanetas de Kepler es de 2 mil 652, con 325 de los descubiertos durante K2. Ese total representa alrededor del 70 por ciento de todos los mundos conocidos. Y los hallazgos de Kepler seguirán llegando, incluso después de que la nave espacial haya dejado de funcionar; más de 2 mil 700 planetas "candidatos" de Kepler aún deben ser examinados mediante observaciones o análisis de seguimiento.

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