El compositor estadounidense murió entre circustancias trágicas. La noticia de la tragedia fue anunciada por Sylvia Patrycja, la asistente personal del compositor. Horner estaba viajando solo sobre California en su avioneta monomotor del tipo S-312 Tucano MK1 cuando por razones todavía desconocidas, se estrelló en el Bosque Nacional Los Padres, al lado de Santa Bárbara.

A James Horner le interesaba la Música desde hace su niñez - empezó a tocar el piano cuando tenía 5 años. Su padre, diseñador de producción y ganador de dos Premios Óscar, viajaba mucho por todo el mundo y durante sus viajes le acompañaba también su familia.

Por eso, James Horner pasaba la mayoría de su niñez en Londres. 'Eramos como una familia del teatro ambulente.' - explicó el compositor señalando aquel período de su vida. Durante los años escolares decidió ser un compositor no solamente un pianista.

Continuó sus estudios en la Real Academia de Música (Royal Academy of Music) y luego pasó un año en Hamburgo como el estudiante privado de György Ligeti. Cuando tenía 20 años volvió a los Estados Unidos donde estudió en la Universidad del Sur de California (University of Southern California) y luego en la UCLÁ, en la Universidad de California, Los Ángeles (University of California Los Angeles). Obtuvo también un doctorado en composición y teoría musical.

Al principio, Horner le imaginaba su futuro en el terreno de la música clásica y no le interesaban nada las películas.

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De unos veinte años enseñaba en la UCLÁ pero realizó rápidamente que la carrera de los profesores no es para él. 'La obra 'Spectral Shimmers' fue el punto cuando decidí dejar la academia y componer bandas sonoras en vez de ella. Solamente así es posible componer algo y oírlo con las propias orejas cuatro semanas después, acompañando con los mejores músicos de la ciudad.'

Sus pasos primeros en el mundo cinematográfico fueron señalados por la composición de música para sus películas de aprendizaje del American Film Institute (como por ejemplo, 'The Drought',' Fantasies', 'Gist and Evans', 'Landscapes', 'Just for a Laugh', 'The Watcher', todos en 1978). Estas películas fueron seguidas por los films de bajo presupuesto de New World Pictures, liderado por Roger Corman (entre ellos se puede encontrar por ejemplo, 'Up From The Dephts' y 'La dama de rojo', ambos del año 1979, 'Los 7 magníficos del espacio' y 'Humanoides del abismo', ambos del año 1980).

James Horner quien empezó su carrera ya en los años 1970, compuso bandas sonoras tan inolvidables durante las décadas, como por ejemplo, el 'Star Trek II: la ira de Khan', 'Límite: 48 horas', 'Aliens: el regreso', 'Leyendas de pasión', 'Apolo 13', 'Jumanji', 'Braveheart', 'Titanic', las películas 'Zorro', 'El hombre bicentenario', 'Una mente maravillosa', 'Troya', 'Apocalypto', 'Avatar' o 'The Amazing Spider-Man'.

Horner fue nominado al Óscar once veces y finalmente recibió dos estatuas doradas por el 'Titanic' en 1998: una a la Mejor banda sonora y otra a la Mejor canción original, a la canción 'My Heart Will Go On' compuesta para Celine Dion. Además, obtuvo dos Premios Globo de Oro gracias a su música compuesta para la producción fenomenal de James Cameron. James Horner tenía 61 años.