Investigadores de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido han identificado las redes ocultas en pacientes vegetativos que podrían apoyar la conciencia, incluso cuando un paciente parece no responder.

Ha habido un gran interés últimamente en la cantidad de pacientes en estados vegetativos, tales como comas, son conscientes de su entorno. Recientemente, la investigación con imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) de exploración ha mostrado que incluso los pacientes que no pueden responder o moverse son capaces de llevar a cabo tareas mentales, como imaginar jugar un partido de tenis.

Ahora, el equipo de científicos ha utilizado electroencefalógrafos de alta densidad (EEG) y las matemáticas conocidas como "teoría de grafos" para el estudio de las redes de actividad en el cerebro de 32 pacientes que han sido diagnosticados como estar en un estado vegetativo.

También compararon estas exploraciones EEG a las exploraciones de los adultos con salud. Sus resultados revelan que las redes interconectadas que apoyan la conciencia en el cerebro sano están generalmente - pero, sobre todo, no siempre - desconectadas en los pacientes en estado vegetativo.

Sorprendentemente, la investigación puso de manifiesto que algunos de estos "pacientes vegetativos" tienen redes de conciencia bien preservadas -que se parecen a las de los adultos sanos - y estos son los mismos pacientes que habían sido capaces de imaginar estar jugando al tenis en el estudio anterior.

"La comprensión de cómo surge la conciencia de las interacciones entre las redes de las regiones del cerebro es una cuestión científica elusiva pero fascinante", dijo Srivas Chennu del Departamento de Neurociencias Clínicas de la Universidad de Cambridge, en un comunicado de prensa.

"Pero para los pacientes diagnosticados como vegetativos y de mínima conciencia, y sus familias, esto es mucho más que una cuestión académica - adquiere un significado muy real. Nuestra investigación podría mejorar la evaluación clínica y ayudar a identificar a los pacientes que podrían estar secretamente conscientes a pesar de ser poco comunicativos ", agregó.

Este es un gran avance, ya que ayudará a los científicos a desarrollar una forma relativamente sencilla de identificar a los pacientes "vegetativos" que todavía podrían estar conscientes.

Y a diferencia de la prueba del tenis, que era una tarea bastante difícil que requiere elevados costes y a menudo no están disponibles los escáneres de resonancia magnética funcional, esta nueva técnica utiliza la tecnología EEG simple y se puede administrar junto a la cama del paciente.

Por supuesto, la prueba de tenis ofrece una evidencia más fuerte de que los pacientes pueden seguir órdenes usando sus pensamientos. Y en el futuro, los investigadores creen que mediante la combinación de estas pruebas podrían predecir con exactitud si una persona es conscientemente vegetativa.

"Aunque existen ciertas limitaciones sobre la predicción se utilizaría nuestra prueba de forma aislada, en combinación con otras pruebas que podrían ayudar en la evaluación clínica de los pacientes.

Si las redes de "conciencia" de un paciente están intactas, entonces sabemos que es probable que sean conscientes de lo que está pasando a su alrededor ", dijo Tristán Bekinschtein, también de la Universidad de Cambridge, en el comunicado.

"Pero, por desgracia, también sugieren que los pacientes vegetativos con redes gravemente deterioradas en reposo es poco probable que muestren ningún signo de consciencia".

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