Por lo general, el lanzamiento de una nave espacial marca el inicio de su viaje, pero para el Deep Space Climate Observatory (DSCOVR) de la NASA, el despegue planeado este fin de semana puede sentirse más como una conclusión. Desde que el satélite fue literalmente soñado por el entonces vicepresidente Al Gore una noche en 1998, se ha construido, cancelado, archivado, politizado, demonizado, revivido, cambiado de nombre y reutilizado. Ahora, después de una odisea de 17 años, la nave espacial antes conocida como Triana, y ampliamente conocida como Goresat, está programada para salir de la Tierra a las 6:10 pm EST del 8 de febrero de la estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida.

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Si todo va bien, DSCOVR va a terminar en una órbita que está cuatro veces más lejos de la Tierra que la Luna, en una posición única que mantendrá la nave situada entre la Tierra y el sol en todo momento. DSCOVR tiene dos objetivos principales. La Administración Oceánica y Atmosférica Nacional (NOAA) operará instrumentos de la nave para el monitoreo del clima, proporcionando datos más precisos sobre las tormentas solares.

Científicos de la NASA, por su parte, tendrán la mirada en la Tierra, usando DSCOVR para supervisar el equilibrio entre la medición de la radiación del planeta que podría dar una idea de cambio climático. La nave está diseñada para orbitar a lo que se llama el punto de Lagrange L1, una posición en la que el satélite y la Tierra orbitan el sol al mismo ritmo, manteniendo la nave espacial constantemente intercalada entre los dos cuerpos.

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DSCOVR nunca podría haber llegado a despegar si NOAA no había necesitado un nuevo satélite del clima espacial. Originalmente, los funcionarios consideraron la construcción de un nuevo satélite para hacer el trabajo. Pero NOAA dio cuenta que sería más barato para la renovación del proyecto de Triana, que se había enfrentado a un intenso escrutinio en el Congreso y, finalmente, fue dejado de lado por la NASA poco después de que George W. Bush ganó la Casa Blanca en 2000 . La nave se guardó en un almacén hasta 2012, cuando NOAA se comprometió con 29.8 millones de dólares para traerlo de vuelta a la vida.

Es una tarea compleja y, sin embargo, y los investigadores esperan que con NINSTAR, National Institute of Standards and Technology Advanced Radiometer, sea más fácil .Un gran problema es que la Tierra no es un círculo, sino una esfera, es decir, la radiación es reflejada por la superficie en todas las direcciones, no sólo hacia atrás del DSCOVR. Otros satélites han estado haciendo todo lo posible para medir la cantidad de radiación solar reflejada por el planeta a trozos, pero el cálculo del balance de radiación total se ha basado en modelos matemáticos.

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Por el contrario, el punto de vista distante de DSCOVR le permitirá ver el panorama completo.

Sin embargo, advierte, DSCOVR tiene más de un millón de kilómetros por viajar y existe la posibilidad de su historia pueda terminar en la plataforma de lanzamiento. "Sabes," dice Valero, ahora asesor de la misión, "siempre hay la terrible idea de que todo el asunto pueda convertirse en humo en dos décimas de segundo". Pero él está esperando lo mejor.