Se cree que la química alcalina de (*) Encélado proviene de un proceso llamado serpentinización geoquímica, que ocurre cuando una roca rica en manganeso y hierro se convierte en minerales de tipo arcilla. Este proceso se observa en la Tierra en lugares muy limitados como el campo hidrotermal a baja temperatura llamado la "Ciudad Perdida" del océano Atlántico.

El geoquímico Christopher Glein, que desarrolló un nuevo método para estimar el pH del océano de Encélado, nos dice al respecto: "Es exactamente lo que esperaríamos si hay un océano de agua líquida en contacto con rocas en y por debajo del suelo marino en Encélado".

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El proceso produce, además de un pH alto, gas hidrógeno que puede formar en algunos casos moléculas orgánicas (posibles bloques de construcción en la vida).

Si esta actividad de serpentinización está ahora mismo en curso, podría apoyar un ecosistema parecido al de la Ciudad Perdida; si ocurrió hace tiempo, la vida puede ser menos probable, aunque no imposible si existen otras fuentes de energía química.

Las mediciones del pH han sido realizadas a lo largo de una década por la nave espacial Cassini. Y es que el pH es uno de los factores clave que influye en la habitabilidad planetaria, pues conociendo el pH podemos adivinar las reacciones geoquímicas que afectan a la habitabilidad de un ambiente, debido a que muchas reacciones causan cambios previsibles en el pH.

Los científicos pueden resolver ahora el problema de la existencia de carbonato en un cuerpo extraterrestre gracias a las mediciones de carbono inorgánico disuelto realizadas por el Analizador de Polvo Cósmico (CDA), y de dióxido de carbono por el Espectómetro de Masas (INMS) a bordo de Cassini.

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El modelo de Glein sugiere que Encédalo tiene sodio, cloruro y carbonato en un océano con un pH alcalino de 11 a 12 (el pH va de o a 14, de mayor a menor acidez), parecido al amoniaco o al agua jabonosa.

Encélado, Europa (satélite de Júpiter) y Titán (satélite de Saturno) son algunos de los lugares más prometedores para la vida, dentro de los mundos helados que pueblan nuestro Sistema Solar exterior.

(*) Encélado es un satélite de Saturno descubierto en 1789 por William Herschel. Orbita Saturno a una distancia de 238.000 Km. del centro del planeta y a 180.000 Km. de la cima de sus nubes, entre las órbitas de los satélites Mimas y Tetis, tardando 32,9 horas en completar la órbita. Tiene la particularidad de presentar siempre la misma cara hacia Saturno, como ocurre con la Luna respecto a la Tierra. #Investigación científica #Ecología