Una pregunta que se han hechos los astrónomos desde hace bastante tiempo: ¿Por qué las estrellas jóvenes contienen tanto litio? Hace 13800 millones de años en el Big Bang, “nacieron” los primeros elementos químicos de la tabla periódica mediante un proceso denominado nucleosíntesis. La mayor parte de la materia creada en ese momento era hidrógeno y helio (los dos primeros elementos de la tabla periódica), pero además se produjo algo de litio (el tercer elemento). Según el modelo del Big Bang, por cada 10 mil millones de átomos de hidrógeno generados, se formaría un átomo de litio. Esto puede parecer una cantidad muy pequeña, pero en realidad es más litio de lo que realmente se observa actualmente en el universo.

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Al parecer, la predicción no se ajusta exactamente con la realidad.

En la década de 1970, los astrónomos consideraron la posibilidad de que la abundancia de litio observado en estrellas jóvenes se debiera a las novas o a la explosión de estrellas,  que expulsan material al espacio interestelar, y contribuyen así a la creación de una nueva generación de estrellas. Hasta ahora ningún estudio detallado de varias novas había  confirmado o refutado esta hipótesis.

También se sabe que el litio puede ser consumido en el núcleo de una estrella. Las estrellas producen calor y luz mediante las reacciones nucleares. En consecuencia, los elementos más ligeros, como el hidrógeno pueden fusionarse en elementos más pesados ​​como carbono, oxígeno y hierro. Sin embargo, algunos elementos lo logran con más facilidad que otros, caso del litio.

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Así que, las estrellas pueden reducir la cantidad de litio en el universo, y esto explicaría por qué hay menos litio del predicho. Si esta fuera la solución, sería lógico que las estrellas más antiguas tuvieran más litio y las más recientes menos, ya que en el transcurso del  tiempo habría menos litio disponible. Sin embargo lo raro es que se observa que las estrellas más viejas en realidad tienen menos litio que las más jóvenes. Lo que empezó con un misterio se convirtió en dos enigmas.

Un equipo de investigadores italianos coordinado por Luca Izzo (Universidad La Sapienza de Roma e Icranet, Pescara) ha utilizado el instrumento Feros, que equipa el telescopio chileno MPG / ESO de 2,2 m en el Observatorio La Silla de la Agencia Espacial Europea (ESO), para estudiar la nova Centauri 2013 (V1369 Centauri ). Esta estrella, que se encuentra cerca de la Beta Centauri, que aparece muy brillante en el cielo del sur, estalló en diciembre de 2013. Actualmente es la nova más destacada de este siglo y es fácilmente observable a simple vista.

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Los científicos han verificado que el litio fue arrojado al espacio interestelar la nova Centauri 2013, haciéndolo disponible para que las estrellas posteriores, lo integran en su masa. La cantidad medida de litio era pequeña, suponía menos de una mil millonésima parte de la masa del Sol, pero combinado con los miles de millones estimados de novas que se han producido a lo largo de la historia de nuestra galaxia, es suficiente para explicar el aumento observado en los niveles de litio. #Investigación científica