Cuando se cita la palabra nanotecnología lo primero que se piensa es que se trata de una nueva rama de la ciencia, poco conocida y con un gran futuro por sus posibles aplicaciones en diversos campos de la tecnología.

Hace más de 40 años, Feynman, un físico norteamericano premio Nobel, inició la nanotecnología a nivel teórico, siendo considerado el “padre de la nanotecnología”. Una de sus frases más conocida relacionada con este tema: “Los principios de la física, tal y como los conocemos, no niegan la posibilidad de manipulaciones átomo por átomo... Los problemas de la biología y la química podrían evitarse si desarrollamos la habilidad para ver lo que estamos haciendo, y para hacer cosas a nivel atómico”.

Actualmente se comercializan diversos productos con nanopartículas, por ejemplo pinturas, alimentos y  principalmente cosméticos.

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Un problema especialmente sensible es el uso de partículas minúsculas en cosméticos, ya que el usuario entra en contacto directo. Las lociones de protección solar, por ejemplo, tienen nanopartículas de óxido de titanio, que proporcionan protección frente a la radiación UV en forma de una película hecha de pequeños espejos, que se aplica a la piel y reflejan los rayos UV.

Estas pequeñas partículas son objeto de controversia. Pueden penetrar en la piel si hay una lesión, y desencadenar una reacción inflamatoria. Su uso en los protectores solares en aerosol también es problemática. Los científicos temen que las partículas podrían tener un efecto perjudicial sobre los pulmones, y el efecto sobre el medio ambiente aún no ha sido investigado adecuadamente. El óxido de titanio que se ha filtrado en las playas a través de los filtros solares pueden poner en peligro el equilibrio ambiental.

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Un requisito de etiquetado entró en vigor en julio de 2013, en base a una Directiva de la UE sobre cosméticos y productos de cuidado corporal. Si los ingredientes nanométricos se utilizan en un producto, el fabricante debe indicarlo añadiendo "nano" al nombre del ingrediente. Debido a los requisitos impuestos por el legislador, la necesidad de métodos de análisis es enorme.

Detección mediante espectrometría de masas

Los procesos de formación de imágenes con el microscopio electrónico, tales como microscopía de transmisión de electrones o microscopía electrónica de barrido, se basan en las propiedades de dispersión de la luz. Se utilizan para detectar las partículas presentes. Estos dispositivos no diferencian entre una célula, una nanopartícula, o una pelusa. Estos métodos son idóneos para el estudio de las propiedades de superficies y sus formas.

"El proceso de difusión de la luz en microscopía no es lo suficientemente selectivo para una gran cantidad de estudios, incluyendo los exámenes toxicológicos", afirma  Gabriele Beck-Schwadorf, científica del Fraunhofer Institute for Interfacial Engineering and Thin Films (IGB) en Stuttgart, Alemania.

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Los investigadores han perfeccionado un método existente, de manera que les permite determinar nanopartículas de titanio dentro de medios complejos que constan de varios componentes que son altamente sensibles y delicados. Los investigadores miden las partículas individuales mediante “espectrometría de masas de plasma acoplado por inducción”  (SP-ICP-MS). "Con este método, se puede determinar la masa. El titanio tiene una masa atómica de 48 unidades de masa atómica. Si puede fijar el espectrómetro para que pueda efectuar la medición de titanio", explica el químico del IGB K. Sommer. #Investigación científica