¿De dónde sale el nitrógeno de Plutón, tan abundante en su hielo y atmósfera? ¿Cómo explicar su aparición regular? Los resultados apuntan a un origen geológico que tendría su origen en las profundidades. La sonda New Horizons continúa enviando su valiosa información a baja velocidad y los primeros resultados se deben confirmar.

Hace más de un mes que New Horizons visitó Plutón y Caronte, actualmente ubicada a más de 4800 millones km de la Tierra (32 unidades astronómicas). La sonda sigue su camino. Ha viajado 37 millones de km en el Cinturón de Kuiper, desde el sobrevuelo histórico 14 de julio. Los datos siguen llegando a cuentagotas,  tardará 16 meses en transmitir todos.

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Sin embargo, si solo con el primer  envío, el ​​equipo de la misión ya puede trazar un retrato único del planeta enano. En particular en una zona se ha descubierto lo que parece ser flujos de hielo. También se han observado altas montañas y algunos cráteres de impacto en el borde de la llanura, parcialmente llenos de hielo.

Las imágenes de New Horizons tomadas poco después de su sobrevuelo reveló la atmósfera de Plutón, más tenue que la de la Tierra (la presión atmosférica es 10 mil veces inferior), contiene gran cantidad de nitrógeno: 98% (frente al 78% para nuestro planeta). Con un diámetro de 2370 km, Plutón - más pequeño que la Luna - tiene alrededor del 22% de la masa de la Tierra. Su atmósfera se escapa hacia el espacio a una velocidad de varios cientos de toneladas de nitrógeno (N2) por hora.

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K. Singer, estudiante de postdoctorado en el Southwest Research Institute especializada en geología y geofísica, junto con su  mentor Alan Stern, director científico de la misión New Horizons, fueron preguntados por su procedencia. De hecho, el planeta enano es más viejo que 4500 millones años y continúa dispersando a su alrededor esta molécula.

¿El nitrógeno es suministrado por los cometas?

El estudio fue aceptado para publicación en la revista The Astrophysical Journal Letters, el día después de la llegada de la sonda a Plutón. Por consiguiente, su predicción fue escrita antes de que se dispusiera de las primeras imágenes detalladas de la superficie.

A los autores fue a los primeros a quienes se les preguntó si los cometas, muchos en la  región del sistema solar conocida como el Cinturón de Kuiper, no han desempeñado un papel importante en el suministro de nitrógeno y mantenimiento de su atmósfera. O si sus impactos no han excavado potenciales reservorios de hielo de nitrógeno.

Pero sus resultados excluyen las dos posibilidades, o por lo menos, no son suficientes.

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"Encontramos que de  estos efectos, el más importante, la formación de cráteres, no parece generar suficiente nitrógeno dada la cantidad que se escapa”, afirma Singer. Por supuesto, es posible que la tasa de fuga no fuera tan alta en el pasado, creemos que hay una parte debida a la actividad geológica en el suministro de nitrógeno desde el interior de Plutón“.  Los investigadores añaden que las corrientes de hielo que se han observado apoyan la hipótesis de una actividad interna. Los depósitos oscuros que recubren el hielo "poligonal" pueden ser un indicio de un aumento de la energía interna. Estas características geológicas son bastante recientes y testifican la aparición de nitrógeno.

Según Alan Stern, "es posible que los géiseres o criovolcanes estén presentes en la superficie. Poco a poco, según lleguen los datos de New Horizons, nos será muy interesado ver si estas previsiones son correctas". #Investigación científica