La misión espacial que realiza el seguimiento de las explosiones más violentas en el universo acaba de celebrar su décimo aniversario. Richard Hollingham descubre cómo Swift ha cambiado nuestra visión del cosmos.


Usted no quiere estar en el area de accción de un estallido de rayos gamma.


"Los rayos gamma son las explosiones de alta energía más luminosas que han ocurrido desde el Big Bang", dice Neil Gehrels, investigador principal de la NASA para la misión Swift. "Es como un haz de radiación gamma que está volando por el universo."


¿Qué pasaría si uno de estos rayos cósmicos de la muerte, ondas electromagnéticas de alta frecuencia, golpeará la Tierra?


Estando a unos 1.000 años luz de distancia, sería la capa de ozono sería totalmente destruida. Si se tratara de sólo 100 años luz de distancia, podría eliminar totalmente la atmosfera de la Tierra ", dice Gehrels con total naturalidad.


Gehrels lidera el equipo internacional de científicos, con miembros en los EE.UU., Reino Unido e Italia, que opera el satélite Swift, que utilizan para estudiar el comportamiento y los orígenes de estos eventos cósmicos. En órbita desde noviembre de 2004, la nave espacial debe su nombre a su capacidad para responder de inmediato a cualquiera de los 90 o más destellos de alta energía de la radiación que detecta cada año.


Tan pronto como Swift detecta un rayo gamma estallar en algún lugar de su campo de visión, el satélite gira para señalar sus rayos X y los telescopios ópticos en esa dirección. Mientras tanto en la Tierra, a los pocos segundos de la explosión, el equipo científico son notificados por mensaje de texto.


Como ser un médico de guardia, los científicos que trabajan en el servicio Swift te pueden despertar en medio de la noche para archivar los eventos en el otro lado del cosmos. "Es realmente emocionante, usted está haciendo descubrimientos y aprende algo nuevo a todas horas del día y de la noche."


No sólo debemos nuestra existencia a explosiones cósmicas, hay alguna evidencia de que el ecosistema de la Tierra ha sido directamente afectados por estas explosiones de energía. La investigación publicada en 2013 sugirió que una ráfaga de radiación que afectó a nuestro planeta en el siglo octavo puede haber sido el resultado de un estallido de rayos gamma, aunque Gehrels se inclina a reservar el juicio.
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