Científicos del Laboratorio Nacional de Berkeley y de la Universidad de California han obtenido la primera imagen detallada de una bacteria ultrapequeña, la forma de vida cuyo tamaño se considera el mínimo posible para una entidad biológica.

El tamaño de la célula ronda las 0,009 micras cúbicas. Una micra es una millonésima de milímetro, lo que quiere decir que más de 150.000 de estas bacterias caben en la punta de un cabello humano. Por debajo de ese tamaño, se estima que no hay materia suficiente para que se den los procesos que hacen posible la vida.

El estudio de las bacterias ultrapequeñas debe conducir a una mejor comprensión del microbioma global, un sistema de microorganismos que se extiende por todo el planeta como una inmensa red, un medio tan desconocido que los primeros estudios en profundidad apenas tienen cinco años.

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Se considera que este microbioma global es esencial para el cuidado y transformación de la vida en la Tierra, además de ser un regulador de los procesos climáticos.

Pero la función concreta de las bacterias ultrapequeñas es un misterio a día de hoy. Los investigadores de Berkeley creen que su trabajo podrá arrojar más luz sobre este misterioso submundo, al mostrar por vez primera la forma, tamaño y estructura interna de uno de estos microorganismos.

Entre los hallazgos más relevantes, los científicos destacan la existencia de unos apéndices denominados pili (plural del latín pilus), unos finos flagelos que permiten a la bacteria conectarse a otros microbios.

Estas interrelaciones son fundamentales en el universo microbiano, pues sus genomas son tan básicos que carecen de muchas funciones importantes para sobrevivir al medio, de manera que es necesaria la cooperación entre diversas formas de vida para actuar en la práctica como una única entidad superior.

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Con todo, según reconoce Jilian F. Banfield, profesor de Ciencias Medioambientales en la Universidad de California en Berkeley y miembro del equipo de investigación que ha tomado esta primera imagen, se desconoce la función de la mitad de los genes de las bacterias ultrapequeñas.

Los resultados de la investigación han sido publicados en la revista Nature Communications, bajo el título "Diverse uncultivated ulta-small bacterial cells in groundwater".

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