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Proponen una nueva forma de vida que podría sobrevivir en los mares de Titán

El azotosoma no necesita agua ni oxígeno y sobrevive en ambientes de metano como la la luna de Saturno

James Stevenson, Jonathan Lunine y Paulette Clancy
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Un equipo de científicos de la Universidad de Cornell dirigido por la experta en química molecular Paulette Clancy y el ingeniero químico James Stevenson, ha teorizado una nueva forma de vida basada en el metano que no necesita oxígeno ni agua. La membrana celular de este hipotético organismo está formada por compuestos orgánicos de nitrógeno que son capaces de interactuar con el metano líquido por debajo de los -144ºC.

Los investigadores han llamado a esta nueva membrana "azotosoma", del francés "azote", que significa nitrógeno, y el griego "soma", cuerpo: "cuerpo de nitrógeno". El azotosoma está compuesto de moléculas de nitrógeno, carbono e hidrógeno, y tiene una fuerte resistencia a la descomposición, así como una flexibilidad análoga a la de los fosfolípidos terrestres.

En la Tierra, un organismo necesita de una membrana formada por fosfolípidos para relacionarse con el medio acuoso. Es por eso que la búsqueda de vida extraterrestre se ha reducido hasta ahora a aquellas zonas de los sistemas solares que se consideran confortables, las denominadas franjas "Ricitos de Oro".

Un organismo que se ajustara a ese modelo podría sobrevivir en ambientes tan extremos como el de Titán, la luna gigante de Saturno cubierta por metano líquido. Precisamente, el tercer autor del estudio, Jonathan Lunine, ha formado parte de la misión Cassini-Huygens que descubrió los mares de metano de Titán.

Los autores destacan que el hallazgo ha sido posible tras ignorar los requisitos considerados indispensables para que un organismo pueda existir, que es lo que les ha permitido idear una membrana sin fosfolípidos. Stevenson señala al respecto que su mayor inspiración en este sentido ha sido un relato de Isaac Asimov: Not as we know it, escrito en 1962.

El próximo paso será simular el comportamiento del azotosoma en ambientes de metano y comprobar si su metabolismo y proceso de reproducción son similares al de los organismos que necesitan del oxígeno para vivir. El estudio ha sido publicado en la revista Science Advances con fecha de 27 de febrero de 2015, bajo el título "Membrane alternatives in worlds without oxygen: Creation of an azotosome". #Investigación científica

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