La nave espacial Dawn de la NASA ha entrado en fase de aproximación sobre Ceres, un planeta enano del tamaño de Texas nunca antes visitado por una nave espacial. Dawn fue lanzada en 2007 y está programada para entrar en órbita de Ceres en marzo de 2015.

Dawn salió recientemente del sistema solar, en el que la nave espacial está en el lado opuesto del sol, limitando la comunicación con las antenas en la Tierra. Ahora que Dawn se puede comunicar de forma fiable con la Tierra de nuevo, han programado las maniobras necesarias para la siguiente etapa de la misión, que se refiere a la fase de aproximación a Ceres. Dawn está actualmente a 400 mil millas (640 mil kilómetros) de Ceres, acercándose a alrededor de 450 millas por hora (725 kilómetros por hora).

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La llegada de la nave espacial en Ceres será la primera vez que una nave espacial ha orbitado dos objetivos del sistema solar. Dawn previamente exploró el protoplaneta Vesta durante 14 meses, desde 2011 hasta 2012, capturando imágenes detalladas y datos acerca de ese cuerpo.

Se cree que los dos cuerpos planetarios son diferentes en algunos aspectos importantes. Ceres podría haberse formado más tarde que Vesta, y con un interior más frío. Las evidencias actuales sugieren que Vesta sólo conserva una pequeña cantidad de agua, ya que se formó antes, cuando el material radiactivo era más abundante, lo que habría producido más calor. Ceres, por el contrario, tiene un manto de hielo de espesor considerable y puede incluso tener un océano debajo de su corteza helada.

Ceres, con un diámetro medio de 590 millas (950 kilómetros), es también el cuerpo más grande del cinturón de asteroides.

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En comparación, Vesta tiene un diámetro medio de 326 millas (525 kilómetros), y es el segundo cuerpo más masivo del cinturón. La nave espacial utiliza propulsión iónica para atravesar el espacio mucho más eficientemente que si se utiliza la propulsión química.

"Orbitar Vesta y Ceres sería verdaderamente imposible con propulsión convencional. Gracias a la propulsión iónica, estamos a punto de hacer historia como la primera nave espacial en orbitar dos mundos inexplorados", dijo Marc Rayman, ingeniero jefe de Dawn y director de la misión, basado en el Laboratorio de Propulsión jet de la NASA en Pasadena, California.

El siguiente par de meses promete mejorar continuamente las visitas de Ceres, antes de la llegada de Dawn. A finales de enero, las imágenes de la nave espacial y otros datos serán los mejores de la historia tomados del planeta enano.

La misión Dawn a Vesta y Ceres es gestionada por el JPL, una división del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington. UCLA es responsable de la ciencia global de la misión Dawn. #Investigación científica