Científicos han analizando datos del satélite Kepler de la NASA, elevando el recuento de los planetas conocidos más allá de nuestro Sistema Solar a más de 4.000, según informaron en una reunión de la Sociedad Astronómica Americana. La mayoría son inhóspitos, demasiado grandes, demasiado calientes o demasiado fríos para cualquier forma de vida concebible. Pero otro equipo ha tratando de verificar los candidatos del Kepler y anunció que habían identificado ocho nuevos planetas potencialmente habitables, incluyendo algunos cerca de la Tierra en tamaño y situación. "Hemos aumentado considerablemente la lista de planetas pequeños verificadas en la zona habitable", dice Douglas Caldwell, del Instituto SETI en Mountain View, California.

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Kepler, ahora parcialmente discapacitado, detectó exoplanetas mirando a un trozo de cielo durante meses a la vez que monitoreó la luminosidad de las estrellas que podrían albergar mundos. Si un planeta se mueve delante de su estrella anfitriona, causará una caída en el brillo. Las caídas pueden ser causadas por otros fenómenos como estrellas binarias que orbitan entre sí, por lo que más de 3.000 de los 4.175 sospechosos exoplanetas son considerados "candidatos".

Fergal Mullally de la Oficina de Ciencia Kepler dice que la nueva lista anunciada, conocida como el sexto catálogo candidatos Kepler, contiene "más candidatos similares a la Tierra que nunca antes". Uno de ellos es "el análogo más cercano a la Tierra encontrado hasta la fecha", dice. Llamado 5737.01, este candidato tiene un período orbital de 331 días, y es un 30% más grande que la Tierra, dice Mullally.

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Eso es una buena noticia, porque los científicos aquí informaron ayer que los planetas más de 1,6 veces la masa de la Tierra es poco probable que sean densos mundos rocosos como el nuestro, suponiendo que son los únicos hábitats plausibles para la vida.

Ese candidato aún no ha sido validado. Pero el equipo de Caldwell ha confirmado otros. Ellos desarrollaron una técnica estadística denominada BLENDER, que calcula lo que varios objetos falsos parecerían y luego los compara con las curvas de brillo de los candidatos Kepler, incorporando también cualquier seguimiento de datos de otras observaciones. Empezando por 12 candidatos Kepler que se pensaba que eran pequeños mundos rocosos, el análisis BLENDER los redujo a 8 nuevos exoplanetas con radios menores a 2,7 veces el de la Tierra, todos en la zona habitable.

Uno de esos planetas, conocido como Kepler 438b, recibe un poco más de energía de su estrella que la Tierra y por lo tanto puede ser un poco más caliente, dice Caldwell. Pero es probable que tenga una superficie rocosa, y su estrella enana roja es probable lo dote de un cielo rojo.

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Todo el proceso duró 2 años; Caldwell dice que ellos están tratando de desarrollar un programa mayor para acelerar el proceso. El objetivo es conseguir una mejor solución de la cantidad de estrellas que tengan planetas similares a la Tierra. Las estimaciones actuales van desde el 10% al 50%.

"Estoy emocionado por la perspectiva de la caracterización de planetas adicionales pequeños, potencialmente habitables utilizando la combinación de BLENDER", dice el astrónomo Courtney Dressing, del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica en Cambridge. El equipo, dice, "han desarrollado una vía maravillosa para comprender candidatos a planetas que orbitan estrellas que son demasiado débiles para el método de confirmación de planetas tradicional." #Investigación científica