Los investigadores han identificado un virus previamente desconocido, posiblemente transmitido por garrapatas o mosquitos. El virus fue el causante de la muerte de un agricultor en Kansas el pasado verano.

La enfermedad era rápida y severa, causando insuficiencia pulmonar y renal, y shock. El hombre sano murió después de sólo 10 días en el hospital, según la doctor Dana Hawkinson, especialista en enfermedades infecciosas que trató a la paciente en el Hospital de la Universidad de Kansas en Kansas City.

El microbio descubierto recientemente ha sido nombrado el virus de Borbón, por el condado donde vive el paciente, según el Departamento de Salud y Medio Ambiente de Kansas.

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El virus fue identificado por científicos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades a través de un proceso que llevó varios meses, según el doctor J. Erin Staples, epidemiólogo médico de los C. D. C. en Fort Collins, Colorado.

Ella dijo que el virus era un tipo de Thogotovirus, parte de una familia más grande conocida como Orthomixovirus. Sus parientes más cercanos se encuentran en Europa del Este, África y Asia, dijo el doctor Hawkinson. Estos virus se transmiten por garrapatas y mosquitos.

Los investigadores todavía no saben si ha habido otros casos en los Estados Unidos. Tienen la esperanza de probar muestras de sangre almacenadas de personas que tenían enfermedades similares en el pasado que no pudieron ser identificadas.

"Creo que tenemos que asumir que esto ha estado alrededor por algún tiempo, y no hemos sido capaces de diagnosticar", dijo el doctor Hawkinson. Y añadió: "Tenemos la sospecha de que ha habido casos más leves y las personas se han recuperado de ellos, pero que no tienen una gran cantidad de información".

No existe un tratamiento para la enfermedad.

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La mejor defensa es evitar las picaduras de insectos usando pantalones, mangas largas y la aplicación de repelente de insectos que contenga el repelente DEET.

El misterio médico empezó en la primavera pasada, cuando el paciente fue ingresado en el hospital con dolores musculares, pérdida de apetito y fiebre alta. Trabajó al aire libre y a menudo sufría picaduras de garrapatas. Esa historia y sus síntomas, combinado con resultados anómalos en los análisis de sangre (sus enzimas hepáticas eran demasiado altas, sus plaquetas y glóbulos blancos muy bajos), hicieron a los médicos sospechan que se trataba de enfermedades transmitidas por garrapatas como la fiebre maculosa de las Montañas Rocosas o Ehrlichiosis. Pero las pruebas de esas enfermedades, salieron negativas.

Doctor Hawkinson sospecha de otra enfermedad descubierta recientemente, transmitida por garrapatas y causada por el virus de Heartland. Hawkinson envió muestras de sangre a los C. D. C. para su análisis. Pero los resultados dieron negativo.

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Investigadores de la C.D.C. se dieron cuenta de que algo parecía estar creciendo en las muestras que se analizaron para el virus de Heartland. Finalmente se identificó el virus de Borbón.

Los investigadores no están seguros de que las garrapatas o los mosquitos transmitan el virus, o si otros animales podrían llevarlo: "Estaremos trabajando con los departamentos de salud estatales y locales la próxima primavera para realizar extensas investigaciones", dijo el doctor Staples.

Por el momento, el riesgo para la población es bajo porque las garrapatas y los mosquitos no son activos en temporadas de frío. Pero garrapatas repuntan más tempranamente a principios de año de lo que los mosquitos lo hacen, dijo, una vez que la temperatura comienza a llegar consistentemente con 55º Fahrenheit.